Fersk Westerdals-rektor bekymret for fremtiden

Nå begynner jobben med å gjenoppbygge tilliten til Westerdals. Vi ser en nedgang i søkertallene, medgir skolens nye rektor.

Westerdals Oslo ACT har vært i hardt vær siden i høst. Først avslørte Dagens Næringsliv at eierne hadde tatt ut 105 millioner kroner ut av fusjonsskolen, deretter kom det frem at studenter har betalt for mye i semesteravgift i en årrekke. Men uværet stanset ikke der. Tirsdag i forrige uke anmeldte Kunnskapsdepartementet skolen for urettmessig tildelt statsstøtte. I perioden 2002 til 2012 hadde skolen fått penger for studier som ikke var godkjent.

– Jeg syns det har vært en tøff start. Det var ikke morsomt å begynne rektortilværelsen med et informasjonsmøte for alle ansatte, for så komme med dårlige nyheter.

1. mars i år tok Tine Widerøe over rektorstolen. Universitas treffer henne i de gamle NISS-lokalene i Christian Kroghs gate 2. Snart skal privatskolen forlate det Grønlandsnære bygget til fordel for et glasshus et steinkast lenger ned i gaten.

Tillitten til Westerdals-navnet ble bygget opp over mange år, og nå ser vi hvor fort inntrykket kan endre seg

Tine Widerøe, rektor ved Westerdals Oslo ACT

– Det er tøft å jobbe i privat utdanningssektor i Norge. Det er jo litt underlig, for i Storbritannia og i mange andre land, er det veldig høyt ansett å gå på private institusjoner. I Norge blir man hele tiden utfordret, og sett på med et kritisk blikk. Men det er et flott handlingsrom. Vi kan være innovative, snu oss raskt, ha fokus på enkeltstudenten, mener hun.

Tok hevn på Løvenskiold-brødrene: Leverte juletre tilbake til Westerdals

Drøm blir virkelighet

I nærmere 16 år har Tine Widerøe oppholdt seg i utdanningssektoren. Seks år som student, ti år som enten rektor, dekan eller administrasjonsdirektør. Selv påstår hun at hun aldri har hatt en kjedelig dag på jobb.

– Jeg har alltid hatt stor interesse i utdanning og utvikling av mennesker. Det ligger nok litt i familien. Min mormor fra Skottland var med å starte Oslo International School. Hun startet med seks elever, og nå er det bilde av henne i gangen ute på skolen. Det er der hvor datteren til kronprinsparets studerer, sier Tine Widerøe.

Diplomøkonomen fra BI klarer å se visse likehetstrekk mellom sin mormor og grunnleggeren av Westerdals. På loftet til Uranienborg skole i 1965 grunnla Putti Westerdal skolen, som i dag er kjent for å ha oppfostret naturstridige mange offentlige personer. Sent 2014 var skolens renommé på sin topp. I artikkelen «Drømmefabrikken» lovpriste Dagens Næringsliv skolen og dens metoder. To uker før artikkelen kom ut, gikk Tine Widerøe fra å være dekan på Høyskolen Christiania, til å bli administrasjonsdirektør i Westerdals.

– Jeg følte at jeg fikk en bekreftelse på hvilken skole jeg trodde jeg hadde begynt på. Jeg var, og er, utrolig motivert for å være med på å bygge denne nye høyskolen videre etter fusjonen. Men omtrent ett år etterpå hadde den samme avisen et litt annet bilde av skolen på trykk.

Les mer: Nicolai Løvenskiold trekker seg

Luftslottet som sprengte

Dagens Næringsliv har de siste månedene avslørt den ene skandalen etter den andre. I snart ett halvt år har skolen vært i forsvarsposisjon. Det vil ta tid å bygge opp skolens gode rykte, forteller Widerøe.

– Ser dere at sakene har påvirket rennomméet deres? Har søkertallene dalt?

– Vi er selvfølgelig veldig spent på søknadsfristen 15. april. Vi ser en liten nedgang, men jeg håper at vi klarer å formidle at dette er historie. Det er klart det gjør noe med rennommeet. Vi har en stor jobb med å bygge opp tilliten igjen. Både internt og selvfølgelig også eksternt.

– Er du bekymret?

– Jeg hadde ikke vært en ansvarlig leder for denne skolen hvis jeg ikke var bekymret, det skal jeg være ærlig å si.

Widerøe påpeker stadig at avsløringene dreier seg om den tidligere skolen Westerdals, som i 2014 slo seg sammen med NISS og NITH. Hun har ingenting å si på at det var Westerdals-navnet som kom seirende ut av fusjonen. Navnevalget ble tatt før hennes tid.

– Tillitten til Westerdals-navnet ble bygget opp over mange år, og nå ser vi hvor fort inntrykket kan endre seg. Vi har dessverre fått en helt annen start på å bygge denne nye skolen enn det vi hadde trodd. Det er veldig trist for alle som går og jobber her.

Jeg hadde nok ikke kommet inn på mange av studiene selv

Tine Widerøe, rektor ved Westerdals Oslo ACT

Investerer millioner

Både studentene og skolens ledelse er nå en annen. For at historien ikke skal gjenta seg har de gjort det som kan gjøre for å avdekke alt som har skjedd. Flere overraskelser vil hun nødig være vitne til.

– Disse sakene er helt klart et tilbakelagt kapitel. Alle forholdene som er kommet frem strekker seg mange år tilbake i tid. Vi har vært helt åpne overfor Kunnskapsdepartementet, og nå har vi vært åpne overfor mediene. De studentene som velger å gå her har gjort et bevisst valg. Studentene ser at dette er historie.

– Westerdals driver nå og budsjetterer med et overskudd på fem prosent. Er det målet deres?

– Det kan jeg verken bekrefte eller avkrefte. Akkurat nå er vi i en svært krevende situasjon når det gjelder budsjettering.

Widerøe forteller at skole enda ikke levert et endelig årsregnskap for 2015. De har måttet sette av store avsetninger til forventede krav fra Kunnskapsdepartementet, samtidig legger de inn millioninvesteringer i skolens nye lokaler.

Veien Widerøe

Selv om stormen ikke har stilnet ønsker rektoren å fokusere på å bygge en skole for fremtiden. Widerøe foreslår å ta bilder foran noen smått legendariske Nielsen-malerier. Rektoren er ikke helt sikker på hvor bildene befinner seg i bygget, men etter en halvtime med leting og utspørring av lokalkjente studenter, finner rektoren frem til toppetasjen. Christopher Nielsens bror, fra bandet Jokke og Valentinerne, spilte i sin tid inn sin første plate i et av byggets studioer. Som betaling for innspillingen ble veggene prydet med kunst. Widerøe håper de klarer å få med seg maleriene inn i de nye lokalene, men nå ser hun frem i mot å ønske nye studenter velkommen til høsten.

– Ville du nå gått på Westerdals om du fikk sjansen?

– Westerdals har en magi i at man blir utvalgt og får sjansen til å gå her, da det er rift om plassene på svært mange av våre studieprogram. Men mange av studiene hadde jeg nok ikke kommet inn på.

philipaj@universitas.no